Corriente alterna y continua: ¿qué son y en qué se diferencian?

04 julio 2024

¿Te imaginas cómo sería vivir sin electricidad? Es difícil concebir nuestra vida sin esa fuente de energía que alimenta nuestros hogares y nos mantiene conectados con el mundo. 

Sin embargo, a pesar de que la electricidad está presente en nuestro día a día, hay conceptos clave relacionados con su uso que quizá no acabamos de comprender. Y entre ellos se encuentran la corriente continua y la alterna. 

Con este artículo queremos explicarte de una forma sencilla qué son estos dos tipos de corriente y en qué se diferencian. Además, te contamos cómo se aplican en diferentes tecnologías y dispositivos eléctricos.

¿Qué es la corriente alterna?

En la corriente alterna el movimiento de los electrones es bidireccional. Fluyen entre los polos positivo y negativo, hacia delante y detrás, de manera periódicaPiensa en el mar, en cómo las olas vienen y van. Visualizar este movimiento cíclico puede ayudarte a comprender el funcionamiento de la corriente alterna.

Si no tienes claro cómo se produce la electricidad, este artículo sobre los voltios y amperios despejará todas tus dudas.

El desarrollo de la corriente alterna como fuente de energía se lo debemos al científico Nikola Tesla, que apostó por este tipo de corriente para la distribución de electricidad.

La corriente alterna se produce en centrales de generación eléctrica. Con el fin de transportarla sin que haya pérdidas de energía, se aumenta su tensión o voltaje. Y es así como la electricidad consigue recorrer largas distancias. Una vez que la corriente alterna llega a tu hogar, se reduce su voltaje para que puedas usarla con total seguridad.

La seguridad es un concepto clave al hablar de electricidad. Un cortocircuito puede producirse cuando menos te lo esperas y, con frecuencia, se deben a un mantenimiento deficiente. Deja tu instalación eléctrica en manos de profesionales y ve a lo seguro. Además, con el servicio de mantenimiento de luz de Plenitude, los dos primeros meses son gratis.

Símbolo y abreviatura de la corriente alterna

¿Recuerdas que hemos comparado la corriente alterna con el vaivén de las olas? Pues bien, ese movimiento de oscilación es lo que representa el símbolo de la corriente alterna.

Por otro lado, es importante que te familiarices también con la sigla que se usa para referirse a la corriente alterna: AC, el acrónimo inglés de “alternating current”

¿Dónde se aplica la corriente alterna?

Como hemos visto, la corriente alterna puede recorrer largas distancias. De ahí que se utilice para la distribución de electricidad a gran escala. Entre sus aplicaciones, se encuentran las siguientes:

  • Para iluminar ciudades y pueblos.
  • Para alimentar los electrodomésticos de nuestros hogares.
  • En oficinas y edificios comerciales.
  • En instalaciones industriales. 

¿Qué es la corriente continua?

Ya sabemos que la corriente alterna se caracteriza porque los electrones circulan en dos direcciones. Pues bien, en la continua el flujo de la carga eléctrica va en una sola. Es decir, los electrones fluyen de un punto a otro en línea recta, sin cambiar de trayectoria

Para que te quede más claro este concepto, pongamos como ejemplo una manguera de jardín. El agua fluye en un solo sentido, desde la fuente hasta la boquilla. Y lo mismo ocurre con la corriente continua, un sistema cuya invención se le atribuye a Thomas Edison.

Símbolo y abreviatura de la corriente continua        

En los diagramas eléctricos y etiquetas, la corriente continua se representa con una línea recta y otra discontinua por debajo, como puedes ver a continuación. 

En este caso, la abreviatura que suele utilizarse es DC, en referencia al inglés “direct current”

Un truco para recordar las siglas de los dos tipos de corriente es pensar en el grupo de rock AC/DC. Eligieron este nombre como un guiño a la energía que querían transmitir con su música.

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¿Dónde se aplica la corriente continua?

La corriente continua se utiliza cuando se requiere un suministro contante y estable de energía, como es el caso de: 

  • Dispositivos electrónicos portátiles.
  • Vehículos eléctricos.
  • Energía solar.

¿Cuál es la diferencia entre corriente alterna y continua?

Como hemos visto, la principal diferencia entre los dos tipos de corriente radica en la dirección de los electrones que circulan dentro de un circuito. Veamos qué otros aspectos las distinguen.

  • Cantidad de energía transportada: con la corriente continua, puedes transportar más o menos energía según la capacidad del dispositivo (por ejemplo, una batería o pila). En la alterna el límite lo marca cuánta puede generar una planta. 
  • Transporte a través de líneas: la corriente alterna puede recorrer largas distancias de forma más eficiente. Los transformadores que se usan para adaptar la tensión según el uso son más económicos que los equipos que se necesitarían para la corriente continua.
  • Conexión: con la corriente continua, debes conectar correctamente los polos positivo y negativo (por ejemplo, una pila). En cambio, con la corriente alterna, es indiferente cómo conectes el dispositivo, que funcionará de todas formas (como los enchufes de casa).
  • Almacenamiento: la corriente continua permite almacenar energía, a diferencia de la alterna. Un claro ejemplo son las instalaciones fotovoltaicas con batería.
  • Tensión utilizada: el voltaje de la corriente continua es siempre constante, mientras que el de la alterna se ajusta con transformadores según la ubicación.

A continuación, te dejamos una tabla con un resumen de las principales diferencias entre los dos tipos de corriente.

Corriente continua

Corriente alterna

Limitada por la capacidad de almacenamiento del dispositivo

Determinada por la capacidad de generación de la planta

Menos eficiente para largas distancia

Más eficiente para largas distancias

Requiere conectar correctamente los polos + y -

Indiferente cómo se conecte el dispositivo

Permite almacenar energía

No se puede almacenar

Voltaje constante

Voltaje variable

  

Entonces, ¿qué tipo de corriente es la de casa?

La corriente que te llega a través de la red eléctrica es alterna. Gracias a esta energía, disfrutas de luz en tu hogar y puedes utilizar tus electrodomésticos cuando lo necesitas. 

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¿Qué ejemplos encontramos de corriente continua y alterna?

Ahora que ya conoces la diferencia entre ambos tipos de corriente, vamos a ver en qué casos se utiliza cada una. Empecemos por la continua:

  • Baterías y pilas en dispositivos electrónicos (teléfonos móviles o juguetes).
  • Vehículos eléctricos.
  • Equipos electrónicos portátiles (linternas y radios de bolsillo).
  • Dispositivos médicos portátiles (marcapasos).

¿Y dónde podemos encontrar la corriente alterna?

  • Enchufes en casa (cualquier electrodoméstico o lámpara que se conecte funciona con corriente alterna).
  • Iluminación pública. 
  • Maquinaria en entornos industriales.
  • Equipos de calefacción y aire acondicionado.
  • Transporte público eléctrico (trenes y tranvías).  

¿Una instalación fotovoltaica utiliza corriente continua o alterna?

En este caso, entran en juego las dos. Al captar la luz del sol, las placas solares generan una corriente constante. Es decir, electricidad en forma de corriente continua.

Recordarás que la red eléctrica de tu hogar funciona con corriente alterna. Entonces, ¿cómo puedes hacer uso de esa energía solar en casa? La respuesta está en el inversor, un dispositivo que convierte la corriente continua en alterna compatible con tus electrodomésticos.

¿Y qué ocurre con la electricidad que no consumes en el momento? Puedes almacenar el excedente de corriente continua generado por tus placas en una batería. En este caso, será el convertidor el responsable de transformar la corriente en alterna cuando necesites usarla.

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Con este artículo hemos querido darte una perspectiva clara sobre la corriente continua y la alterna y cómo se aplican en las tecnologías y dispositivos eléctricos que utilizas en tu día a día. 

En Plenitude, nuestra meta es ayudarte a entender y optimizar tu consumo de energía. Por eso te asesoramos para que siempre elijas la tarifa más acorde a tus hábitos y necesidades. Visita nuestro asesor de tarifas y descubre la mejor opción para tu hogar. 

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